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                    北歐芯片巨頭Nordic是如何稱霸BLE市場

                    你有多久沒使用過藍牙功能了?隨著Wi-Fi和快傳軟件的普及,藍牙(Bluethooth)這一每部手機都配備的數據傳輸工具,正在逐漸被用戶忽略。

                     


                    在消費者一致否定藍牙功能的背景下,全球藍牙市場卻迎來了新高峰。不知不覺間,已有超過40億的藍牙設備融入進我們的生活中。隨著可穿戴設備、智能家居、智慧城市等領域躥紅,低功耗BLE藍牙芯片迎來了爆發式增長。

                     

                    背后的一些廠商,正在悶聲發大財。

                     

                    BLE領域的龍頭

                     

                    根據統計顯示,預計2023年BLE市場空間達到67億美元,2018-2023年復合增長率達 7.6%。北歐半導體(Nordic)以 40%左右的市占率成為BLE領域的龍頭,其次包括TI,Dialog,ST以及國內廠商泰凌微等。

                     

                    2018 年低功耗藍牙公司市場占有率 資料來源:TSR,基業常青

                     

                    并且根據最新數據顯示,從SIG獲取的已認證的產品中,Nordic占比最高,遠超其他廠商。

                     

                    藍牙低能耗終端產品認證 來源:Nordic 2020年Q2財報

                     

                    資料顯示,Nordic是一家無晶圓廠半導體公司,專門研發為物聯網提供技術支持的無線技術。公司屢獲殊榮的 Bluetooth LE 解決方案已使其成為市場領導者,此外還推出 ANT+、Bluetooth mesh、Thread 以及 Zigbee 等產品。Nordic 最新技術 NB-IoT 和 LTE-M 利用蜂窩基礎設施擴展物聯網。

                     

                    Nordic在該領域到底有多強大?曾經有數據對比指出,在2018年,Nordic在BLE市場一年的營收可以達到我國國內BLE廠商總體營收的一半,市場占有率遠超第二名。

                     

                    并且,隨著市場的火爆,Nordic股價開始不斷攀升。截止2020年7月14日,其收盤價為8.65歐元,達52周以來新高,在此期間,股價上漲了104.98%,一年來漲幅達115.07%。

                     

                     

                    “BLE霸主”的前身

                     

                    冰凍三尺非一日之寒,公司的成長從來不是一蹴而就。從第一顆BLE推出到行業老大,Nordic花了5年時間,

                     

                    Nordic源于特隆赫姆大學的一家“校辦企業”,1983年獨立出來,最初叫做Nordic VLSI(NVLSI。剛開始,公司專注于北歐地區的混合信號專用集成電路(ASIC)的設計。

                     

                    1996年,該公司在挪威證券交易所上市。1998年,NVLSI發布了他們在433兆赫ISM頻段的首款無線標準產品。

                     

                    2002年以來,Svenn· Tore ·Larsen一直擔任Nordic 的首席執行官,在他的帶領下,Nordic 轉變成為了低功耗藍牙領域的全球領導者。他曾這樣描述Nordic:規模雖小但雄心勃勃。這在一眾追求不斷擴張規模的半導體公司中顯得有些奇怪,卻又很和諧。

                     

                    2003年,NVLSI更名為Nordic Semiconductor,以反映公司對超低功耗無線設備的全面關注。同年,Nordic發布了首款2.4GHz的無線設備。之后,Nordic一直專注于2.4GHz頻段的無線產品,并已將其設備應用于各種品牌的消費電子產品中。

                     

                    2006年 ,Nordic 與諾基亞合作開發Wibree技術,之后藍牙技術聯盟將Wibree吸收進去,此即藍牙低功耗技術(Bluetooth Low Energy , 即BLE,現稱“Bluetooth Smart”)的前身,因此Nordic在低功耗藍牙技術上的積累很深厚,說是藍牙智能的技術鼻祖也不為過。

                     

                    在擁有技術優勢基礎上,Nordic準確把握市場趨勢,快速推進低功耗藍牙芯片研發,2012年,北歐半導體公司發布了第三代超低功耗無線產品。這一系列的產品被命名為nRF51系列,它們的核心是ARM Cortex-M系列微控制器。

                     

                    當時,Larsen在產品發布會上大膽預言:到2015年,將有一個“應用程序”市場,利用他的芯片通過藍牙低能耗、ANT、專有或其他無線協議連接到超過10億部手機和聯網電視上,這些手機和電視將在2015年上市。

                     

                    對充滿機遇的下一波計算和通信浪潮來說,這是一個非常驚人的看法。此舉無異于孤注一擲,對于像Nordic這樣的小公司很容易陷入困境,成為比自己大得多的勢力的犧牲品。

                     

                    在當時,像博通和高通這樣的巨頭也看到了物聯網(IoT)不斷增長的機會。但他們更謹慎,通常將寬帶Wi-Fi技術推向低成本、低功耗的產品的同時,也使用藍牙和ANT技術。

                     

                    而其他初創公司,如Ember公司和Dust Networks,則已經把他們的未來押在Zigbee或6LoWPAN協議上。之后,它們分別被規模更大Silicon Labs和Linear Technology搶購一空,試圖擠進物聯網領域更工業化的部分。

                     

                    從整個歐洲半導體地圖來看,Nordic的光芒似乎更甚。去年,IC Insights曾發布一份報告,該報告指出,歐洲公司在2018年的無晶圓半導體公司中的份額為2%,比2010年的4%有所下降,這主要是一些歐洲公司被美國公司收購所致。

                     

                    2015年美國高通收購了英國第二大芯片公司CSR、美國公司英特爾2015年收購了歐洲第三大無晶圓半導體公司德國Lantiq等,這些收購使得2018年中TOP50強中只有英國Dialog(去年銷售額14.4億美元)、挪威Nordic成為僅剩的總部在歐洲的半導體公司。

                     

                    成功登頂

                     

                    細分應用領域的漸次滲透助力 Nordic 完成市場開拓。2013 年,Nordic 在電腦配件市場占有一席之地,這個市場為其低功耗藍牙應用提供了良好的過渡。

                     

                    在此基礎上,Nordic瞄準物聯網市場,不斷開拓低功耗藍牙在物聯網細分領域中的應用,尤其在可穿戴設備、智能家居、醫療保健設備市場上獲得了不少客戶的青睞。

                     

                    2014年,藍牙4.2發布,不但傳輸速度提升2.5倍,隱私性更高,還可以通過IPv6連接網絡。當時,TI公司推出了支持BLE 4.2的CC2640芯片,該芯片采用ARM Cortex M3內核+M0內核。但是,128KB的Flash太小,無法開發較為復雜的應用,CC2640基本與手環市場無緣。

                     

                    此時的藍牙芯片市場,還未有廠商將ARM Cortex M4F內核,大容量Flash,RAM的芯片開發出來。就在2016年2月的一天,Nordic公司重磅推出nRF52832芯片。nRF52832采用的是帶浮點運算的ARM Cortex M4F內核, 512KB Flash,64KB RAM,內核性能和內存容量指數級增加。

                     

                    nRF52832還是全球第一款支持部分藍牙5.0功能的BLE芯片,藍牙5.0的通信速率,通信范圍和藍牙4.2相比大大提升。nRF52832的推出徹底打亂了藍牙市場的格局,Nordic憑借著nRF52832確立了藍牙市場的霸主地位。

                     

                    正是這一年,Nordic占據了低功耗藍牙市場的40%,成為藍牙領域的第一廠商,這一戰績延續至今,仍無廠商打破。目前,Nordic客戶分部在歐洲、美洲和亞太,中國是主要的客戶之一。

                     

                     

                    登頂背后

                     

                    優秀的產品源于強大的研發能力,據官方資料顯示,Nordic擁有世界上最強大的低功耗藍牙協議棧開發團隊,該團隊在公司內部對公司所有“SoftDevice”(Nordic低功耗藍牙和ANT協議棧名稱)進行設計、測試和驗證。

                     

                    Nordic所在的特隆赫姆市是一個大學城,其十幾萬人口中有半數與學校相關。在這樣的環境下,Nordic從來不會為人才發愁。之前,Nordic還大手筆招募前諾基亞、愛立信、摩托羅拉和博通公司的工程師尖端人才,開發適用于智能家居、工業自動化、保健及醫療檢測等IoT領域一系列技術產品。

                     

                    坐上了藍牙技術的快車的Nordic,同時也在引領藍牙技術的發展,Nordic的藍牙5芯片幾乎與藍牙5正式標準同時發布。

                     

                    近年來,Nordic一直維持17%-26%占比研發投入,持續投入2.4G BLE市場新產品研發,以及完善軟件sdk,生態環境的搭建,在長距離通信上投資下一個戰略高地NBIOT市場,擴展產品生態鏈。

                     

                    Nordic 產業布局 來源:Nordic2019年報

                     

                    不僅如此,Nordic 也在加速其產業布局,包括:投資組網協議:2.4G產品線橫向擴展;豐富2.4G產品線,主要是補齊高中低三段市場2.4G目標芯片等;布局LTE-M和NB-IoT遠距離網絡接入,完成家庭MESH網和局域網融合,以滿足物聯網端到云的布局;擁有更加清晰的產品策略,完成生態構建,服務生態鏈企業,提供互聯網生態鏈公司BLE傳輸協議等。

                     

                    總結

                     

                    低功耗藍牙作為物聯網重要無線連接技術,使用場景越來越豐富,國內廠商也在加速布局,國內早期切入 BLE 芯片市場的廠商只有泰凌微一家,但近幾年以 BLE 作為創業方向的公司越來越多。

                     

                    不過國內傳統藍牙廠商出貨的 BLE 的普遍集中在低端 BLE 上,版本在4.2及以下,近兩年才開始轉型布局 BLE5.0,但主要還是應用在藍牙音頻上的雙模低功耗藍牙芯片,少數廠商開發具有藍牙mesh和室內定位等功能的單模藍牙透傳芯片。對標Nordic 等國際廠商,還有很長的路要走。

                     

                    通過產品迭代,Nordic 在保持利潤的情況下,用5年時間搶占了市場份額,構建了開發者生態,他們走過的路程,值得國內廠商參考。

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